Lo esencial

Estudio observacional para la investigación médica

Un estudio observacional es un estudio de investigación epidemiológica que no incluye ninguna intervención o experimento. Los sujetos se estudian en condiciones de vida naturales.

Los científicos utilizan estudios observacionales para buscar posibles relaciones entre exposiciones y resultados. Se utilizan para varias áreas de la salud, y muchos de los estudios de los que se entera en la televisión o en sitios web, revistas y periódicos son estudios de observación. Un “resultado” suele ser una enfermedad o un problema de salud de algún tipo.

Los científicos usan información de cosas como encuestas y registros médicos para ver si ciertos sujetos tienen algo o cosas en común. Estas cosas se llaman “exposiciones”. Cuando una cantidad suficiente de investigación indica que una exposición aumenta el riesgo del resultado, entonces la exposición se conoce como factor de riesgo. Un ejemplo de exposición es un factor de riesgo que sería comer grandes cantidades de carne procesada , que es un riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer. A veces, las exposiciones pueden ser protectoras, como comer una dieta rica en frutas y verduras , que parece reducir el riesgo de enfermedad cardíaca.

Tipos

La mayoría de los estudios observacionales se clasifican en una de tres categorías, estudios de casos y controles, estudios de cohortes o estudios transversales.

Los estudios de casos y controles comienzan con un grupo de sujetos que tienen el resultado en estudio (los casos) y otro grupo de los que no lo tienen (los controles). Luego, los científicos miran hacia atrás en el tiempo para ver si los casos tienen alguna exposición en común que los controles no tengan o viceversa.

Los estudios de casos y controles se denominan estudios retrospectivos porque comienzan con el resultado y miran hacia atrás en el tiempo para determinar la causa o el riesgo.

Los estudios de cohortes toman una gran cantidad de sujetos y los agrupan por exposiciones, luego los siguen durante algún tiempo (a menudo años y décadas) para ver quién desarrolla el resultado que están estudiando. Una vez más, los científicos buscan ver si los miembros de alguno de los grupos tienen exposiciones en común. En términos del diseño del estudio, los estudios de cohortes son estudios más sólidos que los estudios de casos y controles y son mejores para medir la causa de una enfermedad, mientras que son más baratos que el estándar de oro del estudio, el ensayo clínico aleatorio.

Es posible que los científicos tengan que esperar años para obtener los resultados, a menos que utilicen un gran estudio en curso, como la Encuesta nacional de exámenes de salud y nutrición (NHANES). Miles de personas participan cada año respondiendo preguntas y sometiéndose a exámenes físicos. Los científicos examinan la información recopilada de NHANES para buscar todo tipo de conexiones entre los alimentos, los suplementos dietéticos y la salud. Por ejemplo, la información de NHANES se utilizó para determinar que la deficiencia de folato (una vitamina del complejo B) puede provocar defectos de nacimiento.

Los estudios de cohortes comienzan antes de que alguien tenga el resultado y miran hacia el futuro, por lo que se llaman prospectivos.

Por último, los estudios transversales no miran hacia adelante ni hacia atrás; solo miran lo que está sucediendo en un momento en particular. Los científicos pueden determinar cuántas personas tienen el resultado de interés e intentar buscar exposiciones, pero sin un período de tiempo más largo, es difícil saberlo con certeza. Este tipo de estudio determina la prevalencia de determinadas variables y es el más económico de realizar. Estos estudios suelen ser estudios primarios que conducen a estudios más costosos y a más largo plazo, como cohortes o ensayos clínicos aleatorios.

Fortalezas y debilidades

Los estudios observacionales son extensos, a menudo con miles de participantes, lo que fortalece los resultados, pero generalmente no pueden determinar ninguna causa. Dado que los sujetos viven normalmente, suele haber demasiadas exposiciones posibles que pueden confundir los resultados. Por ejemplo, en muchos estudios dietéticos, las personas que comen grandes cantidades de carne roja también tienden a fumar, comer menos fibra y hacer menos ejercicio que el promedio. Los sujetos que comen la menor cantidad de carne roja también hacen más ejercicio, comen más frutas y verduras que el promedio y rara vez fuman.

Los científicos utilizan varias técnicas estadísticas para eliminar posibles factores de confusión, pero a veces los resultados siguen siendo un poco turbios. A veces, los resultados de los estudios observacionales conducen a ensayos controlados aleatorios (ECA), que son estudios de intervención o experimentales y se cree que proporcionan la mejor evidencia de investigación. Esto se debe a que los sujetos se asignan al azar a los grupos de tratamiento y control, lo que reduce el efecto de los factores de confusión. Sin embargo, este tipo de estudios son costosos.

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Jett Kolio

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