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Los beneficios para la salud del azafrán

Es posible que conozca el azafrán como la especia utilizada para dar sabor a platos como la bullabesa y la paella, pero el extracto de azafrán tiene una larga y variada historia en la medicina herbal que abarca más de 2.500 años. Según un estudio de revisión de 2014, se ha utilizado en varios países para tratar enfermedades de la piel, problemas respiratorios, mala visión, dolor, enfermedades mentales, problemas ginecológicos, disfunción eréctil e infecciones. 1

Derivado de la flor del azafrán ( Crocus sativus ), el azafrán es una hierba perenne sin tallo que se cultiva principalmente en Irán y en algunos otros países, incluidos España, India y Grecia. La flor de  C. sativus  es de color violeta claro, pero es el estigma de color rojizo parecido a un hilo de la flor, donde germina el polen, lo que se valora tanto como especia. Se necesitan unas 36.000 flores, que se cosechan a mano, para producir una libra de estigmas. Más de 200.000 estigmas secos (obtenidos de unas 70.000 flores) producen 500 gramos de azafrán puro. Debido al cultivo, la cosecha y la manipulación, el azafrán, que puede costar alrededor de $ 260 la onza en el mercado estadounidense, es la especia más cara del mundo. De ahí la razón por la que a menudo se le llama “oro rojo”.

Más de 150 sustancias químicas están presentes en el azafrán, pero las claves son la crocetina y la crocina, la picrocrocina y el safranal, que son responsables del color, sabor y olor del azafrán. 2  Estos compuestos son todos antioxidantes fuertes, moléculas que protegen las células contra los radicales libres y el estrés oxidativo, y los científicos proponen que muchos de los efectos beneficiosos del azafrán se les pueden atribuir. 3

Beneficios de la salud

Se ha demostrado que el azafrán es útil en varias enfermedades y, según un estudio de revisión de 2015, es hora de pasar a etapas de estudio más avanzadas o incluso de desarrollar un medicamento para el uso del azafrán en el tratamiento de la depresión y la enfermedad de Alzheimer. 4  Sin embargo, hay evidencia de apoyo mucho más débil para la mayoría de los otros usos propuestos, incluida la prevención o el tratamiento del cáncer, la reducción del colesterol y otros beneficios cardiovasculares y la mejora de la piel. 5 Aquí hay un vistazo a algunos hallazgos sobre los beneficios clave del azafrán de la investigación disponible:

Depresión

Los estudios preliminares sugieren que esta especia culinaria es útil para tratar los trastornos del estado de ánimo. En un estudio doble ciego controlado con placebo de 2016, 60 adultos con ansiedad y depresión recibieron 50 miligramos (mg) de azafrán o un placebo dos veces al día durante 12 meses. 6  Según los investigadores, el azafrán pareció tener un impacto significativo sobre la ansiedad y la depresión en comparación con los que recibieron un placebo, y los efectos secundarios fueron raros.

En un estudio de 2015 publicado en el Journal of Affective Disorders , los adultos con trastorno depresivo mayor tomaron crocina (un componente activo del azafrán) o un placebo junto con Prozac (fluoxetina), Zoloft (sertralina) o Celexa (citalopram), recaptación selectiva de serotonina. medicamentos inhibidores (ISRS) que se utilizan comúnmente para la depresión. Los resultados revelaron que el grupo que tomó crocina había mejorado significativamente las puntuaciones en las evaluaciones autoinformadas en comparación con los que tomaron el placebo. 7

En un estudio de 2014 publicado en el  Journal of Affective Disorders , los adultos con depresión leve a moderada tomaron un suplemento de azafrán o Prozac diariamente durante seis semanas. 8  Al final del estudio, se descubrió que el extracto de azafrán era tan eficaz como el Prozac.

Una revisión de seis ensayos clínicos con controles de placebo o antidepresivos publicados en  Human Psychopharmacology  en 2014 concluyó que “la investigación realizada hasta ahora proporciona un apoyo inicial para el uso del azafrán para el tratamiento de la depresión leve a moderada”. Los autores encontraron que el extracto de azafrán tuvo un gran efecto de tratamiento en comparación con un placebo y fue tan eficaz como la medicación antidepresiva. 9

Sin embargo, cuando se estudió en adolescentes con síntomas leves a moderados en un estudio de 2018, las mejoras en los síntomas de ansiedad y depresión que los adolescentes informaron después de tomar 14 mg de azafrán dos veces al día durante ocho semanas fueron corroboradas de manera inconsistente por sus padres. 10

Aunque el uso del azafrán en la depresión no se comprende bien, algunas investigaciones sugieren que puede funcionar como los ISRS para aumentar los niveles cerebrales de serotonina, una sustancia química conocida por regular el estado de ánimo.

Control de la pérdida de peso y el apetito

Cuando se usa como ayuda para bajar de peso , los suplementos de azafrán están destinados a frenar el apetito y reducir los antojos. Algunos defensores sugieren que el azafrán aumenta los niveles cerebrales de serotonina y, a su vez, ayuda a prevenir la alimentación compulsiva y el aumento de peso asociado.

El extracto de azafrán es prometedor como medio para controlar la alimentación compulsiva, según un pequeño estudio publicado en Nutrition Research en 2010. 11  Para el estudio, las mujeres sanas que tenían un sobrepeso leve tomaron un suplemento que contenía azafrán o un placebo todos los días durante ocho semanas. La ingesta calórica fue ilimitada. Los resultados del estudio mostraron que los miembros del grupo del azafrán experimentaron una disminución significativamente mayor en los bocadillos y una reducción significativamente mayor en el peso corporal en comparación con los miembros del grupo placebo. Los autores del estudio señalan que los supuestos efectos del azafrán que mejoran el estado de ánimo podrían contribuir a la disminución de la frecuencia de los bocadillos.

Degeneración macular relacionada con la edad (AMD)

El azafrán se agrega como ingrediente en algunos suplementos para la vista y varios estudios pequeños sugieren que puede ser beneficioso en las primeras etapas de la degeneración macular relacionada con la edad.

En un ensayo cruzado aleatorio, doble ciego y controlado con placebo publicado en 2018, los adultos con DMAE leve a moderada recibieron 20 mg de azafrán o un placebo durante tres meses. Los investigadores concluyeron que el azafrán mejoró modestamente la función visual y que, debido a la naturaleza crónica de la DMAE, la suplementación a largo plazo puede producir mayores beneficios. 12  En otro estudio temprano publicado en 2016, la suplementación diaria con 30 mg de azafrán durante seis meses se asoció con cambios estadísticamente significativos en la función de la retina en pacientes con DMAE tanto seca como húmeda. 6

Enfermedad de Alzheimer

La investigación preliminar sugiere que el azafrán puede inhibir la agregación y el depósito de placas beta-amiloides en el cerebro humano y, por lo tanto, puede ser útil en la enfermedad de Alzheimer. En dos ensayos clínicos controlados, doble ciego y aleatorios en pacientes con enfermedad de Alzheimer de leve a moderada, el azafrán mejoró la función mental. En el primer estudio , los pacientes fueron tratados con 30 mg de azafrán (15 mg dos veces al día) o placebo durante 16 semanas. En el segundo estudio, los pacientes fueron tratados con 30 mg de azafrán (15 mg dos veces al día) o cinco mg dos veces al día del medicamento Aricept (donepezil) durante 22 semanas. En ambos estudios, los autores informaron que el azafrán produjo un resultado significativamente superior en la función cognitiva que el placebo. También demostraron que la eficacia del azafrán para mejorar la puntuación cognitiva de los pacientes con Alzheimer era igual a la de Aricept.

Disfunción eréctil

Si bien se desconoce el mecanismo de acción del azafrán sobre la función sexual, una revisión de seis artículos de 2018 encontró que varios estudios informaron su utilidad en cinco dimensiones de la disfunción eréctil, incluida la función eréctil, el deseo sexual, la función orgásmica, la satisfacción sexual y la satisfacción general. Sin embargo, los investigadores encontraron efectos contradictorios sobre el semen en hombres infértiles. 13

Síndrome premenstrual

El extracto de azafrán puede ayudar a aliviar los síntomas del síndrome premenstrual ( SPM ), según un estudio de 2008 del British Journal of Obstetrics and Gynecology . Después de tomar suplementos de azafrán a diario durante dos ciclos menstruales, los participantes del estudio tuvieron una disminución significativamente mayor en los síntomas del síndrome premenstrual que aquellos que tomaron un placebo durante el mismo período de tiempo. 14

Posibles efectos secundarios

Aunque el azafrán se considera seguro para la mayoría de las personas cuando se consume en las pequeñas cantidades que se usan normalmente para cocinar, el uso de azafrán o suplementos de azafrán puede desencadenar efectos secundarios leves. En dosis más pequeñas de 30 a 50 mg, que se utilizaron en la mayoría de los estudios, los efectos secundarios incluyen principalmente náuseas, vómitos, mareos y sequedad de boca. Los autores del estudio informan que no hay diferencias significativas entre el azafrán y el placebo en lo que respecta a los efectos secundarios.

Como se documenta en la medicina tradicional, el azafrán se ha utilizado para el aborto, y en dosis altas (cinco gramos) se ha demostrado que puede inducir estimulantes uterinos y tener efectos estrogénicos en animales. Como resultado, no debe tomar azafrán si está embarazada. En un estudio entre mujeres sanas, la ingesta diaria de 400 mg de azafrán durante siete días provocó sangrado uterino anormal en dos mujeres.

Los autores de un estudio de revisión no pudieron encontrar ningún estudio sobre las interacciones entre diferentes fármacos y el azafrán. Sin embargo, sugieren un enfoque cauteloso para el uso de azafrán en personas bajo terapia anticoagulante (diluyente de la sangre) o aquellas que tienen ciertos tipos de enfermedad renal.

Al igual que con cualquier suplemento, si está considerando usar azafrán con fines de salud, hable primero con su proveedor de atención médica para sopesar los pros y los contras. Además, tenga en cuenta que el autotratamiento de una afección como la depresión y evitar o retrasar la atención estándar puede tener consecuencias graves.

Dosificación y preparación

Como suplemento dietético, se pueden tomar con seguridad hasta 1,5 gramos de azafrán por día. Se considera tóxico cuando se ingiere en dosis superiores a cinco gramos y podría ser letal en dosis de más de 20 gramos al día.

Los estudios clínicos han evaluado dosis que van desde 20 mg al día a 400 mg al día, aunque las dosis efectivas más comunes que se aplican en los ensayos clínicos son de 30 mg a 50 mg al día.

Qué buscar 

Es importante tener en cuenta al comprar suplementos que mezclar azafrán con materiales como remolacha, fibras de granada y fibras de seda teñidas de rojo a veces ocurre como una forma de disminuir su costo. Los investigadores informan que los estambres amarillos del azafrán también se han mezclado con el azafrán en polvo. A veces, las flores de otras plantas, particularmente el cártamo, la caléndula, el árnica y las hierbas teñidas, se mezclan fraudulentamente con los estigmas genuinos. La cúrcuma, el pimentón y otras sustancias también se han combinado con azafrán en polvo.

Cuando el azafrán se utiliza con fines terapéuticos, las adulteraciones lo vuelven completamente inútil o incluso dañino.

Cuando compre suplementos de azafrán, tenga cuidado con los productos que incluyan “azafrán de la India”, “azafrán americano” o “azafrán mexicano”, que son formas comunes de etiquetar incorrectamente la hierba cúrcuma. Asegúrese de comprar azafrán de una marca o tienda de renombre para evitar un producto adulterado o mal etiquetado.

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Jett Kolio

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