Lo esencial

Cómo detectar sulfitos en las etiquetas de los alimentos

La mayoría de los alimentos envasados que comemos necesitan algún tipo de aditivos alimentarios para evitar que se echen a perder o para mejorar el sabor o la apariencia. Los sulfitos son aditivos alimentarios a base de azufre que conservan la frescura. En general, cuando se agregan sulfitos a alimentos y bebidas, son seguros para la mayoría de las personas y no presentan ningún riesgo para la salud. Para un pequeño segmento de la población, sin embargo, existe el riesgo de sensibilidad a los sulfitos o incluso alergia a los sulfitos.

Usos

Los sulfitos se encuentran en una variedad de bebidas, productos horneados, salsas, frutos secos, bocadillos y muchos otros alimentos. Los sulfitos son útiles como conservantes de alimentos porque previenen el crecimiento bacteriano. También mejoran la calidad y textura de la masa de pan y previenen la oxidación o el dorado de las verduras y frutas en rodajas . Los sulfitos también ayudan a evitar que se desarrollen manchas negras en camarones y langostas. 1

Posibles riesgos

La mayoría de las personas consumen sulfitos sin problemas.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) estima que aproximadamente el 1% de la población estadounidense es sensible a los sulfitos.

La FDA también estima que el 5% de las personas sensibles a los sulfitos tienen reacciones asmáticas. 2

Los expertos aún no están seguros de cuánto sulfito es suficiente para provocar una reacción o incluso qué mecanismos provocan que se produzca. Los síntomas de una reacción pueden incluir urticaria, diarrea, dificultad para respirar o incluso un shock anafiláctico fatal. 2  Las reacciones y los síntomas de la alergia pueden comenzar minutos u horas después de ingerir alimentos que contienen sulfitos.

Las sensibilidades al sulfito pueden comenzar en cualquier momento de la vida de una persona y no existen tratamientos para bloquear las alergias al sulfito. Las reacciones graves pueden requerir el uso de epinefrina, medicamentos para la alergia o inhaladores para el asma para reducir los síntomas. 3

El riesgo de tener reacciones a los sulfitos en los alimentos parece ser mayor para las personas que tienen las siguientes afecciones:

  • Sensibilidad al dióxido de azufre: el dióxido de azufre inhalado puede actuar como un irritante que hace que las vías respiratorias se contraigan por reflejo. 4  Cuando las personas consumen alimentos o bebidas que contienen sulfitos, las sustancias químicas de su tracto digestivo pueden combinarse con los sulfitos para formar una pequeña cantidad de dióxido de azufre. La cantidad es demasiado pequeña para que la mayoría de las personas reaccione, pero algunas personas son lo suficientemente sensibles como para desarrollar esas mismas contracciones reflejas.
  • Deficiencia de sulfito oxidasa: algunas personas tienen una deficiencia de la enzima que descompone el sulfito. 5  Sin la enzima, los sulfitos pueden acumularse a niveles peligrosos y desencadenar ataques de asma graves.
  • Pruebas positivas de alergia a los sulfitos: algunas personas (pero no muchas) tienen pruebas positivas de alergia cutánea a los sulfitos, lo que indica una alergia verdadera (mediada por IgE). 2

Etiquetado de alimentos

Debido a que los sulfitos pueden poner en peligro la vida de las personas que tienen sensibilidad a los sulfitos, la FDA prohibió su uso en alimentos que normalmente se comen crudos (como frutas y verduras frescas que se encuentran normalmente en las barras de ensaladas). 6  Los sulfitos se utilizan a menudo en alimentos procesados ​​y deben indicarse en la etiqueta de todos los alimentos envasados.

Los sulfitos pueden estar presentes de forma natural en ciertos alimentos, pero los niveles de 10 partes por millón (ppm) o superiores deben figurar en las etiquetas de los productos. 7  Lo mismo ocurre cuando se utilizan como conservante.

Otros nombres comunes

En las etiquetas de los alimentos, los sulfitos no siempre se enumeran como sulfitos. 1  Esto significa que debe conocer otros términos comunes que se usan para ellos:

  • Metabisulfito de potasio
  • Bisulfito de potasio
  • Bisulfito de sodio
  • Metabisulfito de sodio
  • Sulfito de sodio

El dióxido de azufre no es un sulfito, sino un compuesto químico estrechamente relacionado. Cuando se digieren alimentos que contienen sulfito, la reacción química a veces puede crear dióxido de azufre, que irrita nuestras vías respiratorias y puede causar dificultad para respirar.

Alimentos que contienen sulfito

Los sulfitos se encuentran en frutas secas, melaza, chucrut y alimentos en escabeche, salsas y salsas preparadas, vegetales enlatados, condimentos, camarones congelados, papas deshidratadas, papas fritas, mermeladas y mezclas de frutos secos. Los sulfitos también se encuentran de forma natural en algunas bebidas fermentadas, como la cerveza y el vino. 8  Las frutas y verduras frescas que deben consumirse crudas no pueden contener sulfitos.

Una palabra del Experto

Si cree que puede tener sensibilidad a los sulfitos, consulte a su proveedor de atención médica. Pueden ayudar a determinar si necesita evitar los sulfitos o, si no, qué más puede estar en la raíz de las reacciones que está experimentando.

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Jett Kolio

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